Washington DC : histoire, patrimoine et culture

Le Capitole des États-Unis à Washington

Édifiée en 1779, peu après la fin de la guerre d'Indépendance, la ville de Washington est le fruit de la volonté de George Washington, premier président des États-Unis, d’ériger une capitale fédérale neutre qui soit son propre État. Pour ce faire, les États du Maryland et de la Virginie ont été amputés de 260 km² au profit d’un nouveau territoire, Washington, District of Columbia, plus souvent appelé Washington DC.

Lieu de pouvoir et siège des institutions fédérales, Washington est une ville aérée où architecture et urbanisme célèbrent avec emphase l’histoire de la nation. Ici, les avenues sont larges et bordées d’arbres, les monuments et édifices sont grandioses et les parcs ouvrent de belles perspectives. Enfin, chose rare, les gratte-ciels sont interdits!

Des lieux de pouvoir…

Symbole du pouvoir américain, la Maison Blanche, 1600 Pennsylvania Avenue NW, est la résidence de la famille présidentielle depuis 1800. Des visites gratuites sont organisées chaque jour. La demande doit en être faite au préalable. Plus facile d’accès, le Capitole est le siège du Congrès. Son célèbre dôme immaculé surmonté d'une statue symbolisant la liberté ferme la belle perspective du National Mall, tout en haut de Capitol Hill.

… aux lieux de mémoire

Le monument commémoratif de Jefferson est une élégante rotonde néoclassique ouverte aux quatre vents. Sous son dôme qui se reflète dans l’eau du Tidal Basin, Thomas Jefferson semble méditer sur la Déclaration d’indépendance gravée sur les murs. La vue du haut des marches est splendide et, aux beaux jours, les pédalos attendent les âmes romantiques sous les cerisiers du Japon.

Situé à l'extrémité ouest du National Mall, le majestueux temple grec du monument commémoratif de Lincoln abrite l’imposante statue de marbre d’Abraham Lincoln. La nuit, l’illumination de ses trente-six colonnes est féerique!

À quelques pas, le monument commémoratifde granit noir des Vétérans du Vietnam énumère sobrement sa litanie funèbre.

Enfin, le monument de Washingtonhonore la mémoire du premier président des États-Unis. Cet obélisque de marbre blanc, qui se mire dans l’eau, offre du haut de ses 170 mètres un fabuleux panorama sur le Capitole et la Maison Blanche, sur le cimetière d’Arlington de l’autre côté du fleuve Potomac et sur le mémorial national de la Seconde Guerre mondiale.

Une formidable palette de musées

La ville jouit d’un patrimoine culturel riche et varié. La Smithsonian Institution, le plus important complexe de musées au monde, compte une quinzaine d'établissements. Nombre d’entre eux, gratuits, sont situés sur le Mall. Ne manquez pas le musée de l’Air et de l’Espace. Parmi ses trésors, le mythique Spirit of Saint Louis de Charles Lindbergh. Puis, rendez-vous au musée national d'Histoire américaine qui expose les objets emblématiques de la culture populaire. Le musée national d'Histoire naturelle est réputé pour ses squelettes de créatures préhistoriques.

Une autre visite s’impose : le musée national des Indiens d’Amérique. Ce grand édifice curviligne explore la richesse et la variété des cultures amérindiennes. Et pour d’autres découvertes : le musée national d'Art américain, le Newseum dédié aux médias, le musée international de l’Espionnage ou encore le musée de cire Madame Tussauds et ses quarante-quatre présidents américains…

Balades en capitale

Le quartier pittoresque de Georgetown, que traverse le canal Chesapeake et Ohio, était jadis un port exportant du tabac. C’est à présent un quartier résidentiel prestigieux, avec de superbes hôtels particuliers et de belles maisons de bois. Il est réputé pour ses boutiques et sa vie nocturne animée. M Street et Wisconsin Avenue regorgent de bistros et de bâtiments à l’architecture intéressante. Sur M Street se dresse Old Stone House, la demeure la plus ancienne de Washington.

Pour découvrir l’héritage afro-américain de la capitale, rendez-vous à Anacostia au musée de la Communauté et flânez sur U Street au cœur historique de la communauté afro-américaine de Washington. Au détour de la rivière Anacostia, arrêtez-vous au marché aux poissons de Maine Avenue pour une dégustation d’huîtres et de crabe de la baie de Chesapeake.

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